El curioso origen de las frutillas

Las frutillas son una de las frutas más populares del mundo. Su color rojo, delicado sabor y aromática fragancia la han convertido en todo un ícono gastronómico. Las frutillas tienen su momento más glamoroso durante el torneo de tenis de Wimbledon, donde servidas con crema se han convertido en un clásico, pero también quedan muy bien nadando en una buena jarra de Borgoña.

Sin embargo, el hecho más interesante asociado a las frutillas es su curiosos origen, ya que nunca existieron en la naturaleza. En efecto, la frutilla comercial que todos conocemos se llama Fragaria x ananassa (algo así como frutilla piña) y la x en su nombre denota que se trata de un híbrido entre dos especies diferentes de frutilla: la Fragaria virginiana y la Fragaria chiloensis. La historia que rodea al origen de la F. ananassa es fascinante y afortunadamente está muy bien documentada.

El espía del rey

El 7 de enero de 1712, el teniente coronel Amédée François Frézier –Ingeniero de 30 años– zarpó rumbo a Chile a bordo del St. Joseph, un barco mercante Francés equipado con armamento. Frézier fue enviado como espía por el Rey Luis XIV con la importante misión de hacer mapas más precisos de los puertos y fortificaciones Españolas que había en la costa de Chile y Perú. Luego de un viaje de 160 días, que incluyó el paso por el peligroso Cabo de Hornos, Frézier arribó al puerto de Concepción el 16 de junio de 1712.

Fézier, que había demostrado su talento sirviendo a la corona Francesa anteriormente, usó Concepción como base para recorrer la costa de Chile y Perú, haciendo mapas precisos de los puertos y tomando nota de las posibles rutas de escape, defensas disponibles y organización administrativa de los lugares que visitaba. De hecho, el primer mapa de Santiago elaborado con estándares técnicos fue elaborado por Frézier.

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Mapa de Santiago elaborado por Frézier.

Adicionalmente, hizo algunas interesantes observaciones sobre la flora y fauna que encontró durante su viaje. Una de las cosas que más llamó su atención fue la presencia de un tipo de frutilla que no se conocía en Europa, llamada quellghen por los Mapuche –quienes además la cultivaban– y frutillar por los Españoles. A diferencia de otras frutillas silvestres (llamadas llahuen, alueñe o lahueni) las frutillas quellghen eran de color blanco o rosado pálido. Sin embargo, no fue el color lo que sorprendió a Frézier, sino que su tamaño: eran mucho más grandes que las frutillas conocidas en Europa.

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Dibujo de la “Fragaria chiliensis” realizado por Frézier

El 19 de febrero de 1714, Frézier se embarcó rumbo a Francia llevando junto con sus notas y dibujos, cinco plantas de quellghen, a las que describió como “Fragaria Chiliensis, fructu maximo, foliis carnosis hirsutis, vulgo frutilla” en un libro que publicó más tarde, titulado “Viaje a los mares del sur” y que por su interesante contenido fue traducido del Francés al Inglés, Alemán y Holandés en menos de tres años, algo bastante inusual en esa época. De esta  forma, el 17 de agosto de 1714, las cinco plantas de frutilla Chilena llegaron como inmigrantes a Europa.

El problema del sexo

Una de las cosas que más atrajo la atención sobre la recién llegada frutilla chilena fue el enorme tamaño de los frutos descritos por Frézier. Sin embargo, ninguna de las plantas que llegaron a Europa dio frutos. La explicación para esto es que Frézier tuvo la mala fortuna de elegir cinco plantas femeninas. La existencia de sexos separados en las flores –plantas dioicas– no era conocido en esa época para las frutillas, por lo que Frézier no tenía forma de saberlo. Así, las plantas crecían y daban flores, pero no producían frutos. Gracias a que las frutillas se pueden reproducir vegetativamente por esquejes –es decir, sin producir frutos– pronto las plantas de frutilla chilena fueron distribuidas por parte importante de Europa, siendo particularmente populares en climas costeros. De hecho, en Bretaña (noreste de Francia) las frutillas chilenas crecieron muy bien y se adaptaron al clima. A partir de 1740, algunos botánicos del Reino Unido reportaron que lograron obtener frutos a partir de las plantas chilenas, pero que estos eran de tamaño no muy grande, muy poco homogéneos y, además, de no muy buen sabor. Esto causó una gran desazón entre quienes esperaban ansiosos poder disfrutar de las frutillas descritas por Frézier.

El niño botánico

Los Franceses tuvieron más suerte con las frutillas. De hecho, en la zona de Bretaña se percataron que si crecían las plantas de frutillas chilena cerca de plantas de frutilla presentes en Europa, como la Fragaria vesca o la Fragaria muschata, era posible obtener fruta, de mejor calidad que la obtenida por los Ingleses, pero aún muy poco homogénea.

En 1764, un joven de 16 años llamado Antoine Nicolas Duchesne descubrió que las plantas de Fragaria muschata eran unisexuales. Duchesne vivía en Versalles, ya que su padre trabajaba para el Rey Luis XV como arquitecto a cargo de todos los edificios. A los cuatro años ya podía leer, sabía al menos cien palabras en latín y tempranamente se interesó en las ciencias. La curiosidad de este joven naturalista fue además alimentada por Bernard de Jussieu, botánico encargado de los jardines de Versalles y hermano de Antoine de Jussieu, quien recibió de manos de Frézier una de las cinco plantas de frutilla chilena llegadas a Europa.

Si bien algunos botánicos habían descrito la presencia de sexos separados en frutillas, Duchesne fue el primero en hacer observaciones detalladas y experimentos de polinización controlados con las frutillas. Inicialmente demostró que las plantas de F. muschata, cuando eran crecidas aisladas, no producían frutos. Luego, cuando se percató que las plantas de frutillas chilena tampoco producían frutos, pensó que podía tratarse también de un caso de flores unisexuales. Sus observaciones le permitieron entonces demostrar que las plantas de frutillas chilenas que crecían en Europa eran todas femeninas, ya que sus estambres atrofiados no producían polen. Algunos botánicos habían tratado previamente de cruzar la frutilla chilena con F. vesca, sin éxito. A Duchesne se le ocurrió, debido a la similitud entre las plantas, crecer en maceteros cercanos frutillas chilenas y F. muschata en el verano de 1764. Al poco tiempo se dio cuenta que algunas flores de las plantas chilenas estaban desarrollando frutos. Esta vez, la fruta que produjeron era de una belleza extraordinaria, homogénea, roja y aromática. El 6 de julio de 1764 le presentó al Rey Luis XV un plato con estas frutillas, producto del cruce entre F. chiloensis y F. muschata. Las semillas de este cruce no produjeron plantas, por lo que Duchense decidió seguir experimentando y creció plantas de F. chiloensis junto a plantas de F. virginiana, una especie de frutilla introducida a Europa desde América del Norte. Las frutillas de ese cruce eran grandes, rojas y de buen sabor y además producían semillas viables. Así, en 1765, nació el primer híbrido derivado de la frutilla chilena, bautizado por Duchense como Fresa Piña o Fragaria x ananassa. Estas plantas eran hermafroditas perfectas, por lo que se podían polinizar sin la necesidad de crecerlas junto a plantas de especies diferentes. El mejoramiento genético posterior ha permitido generar las diferentes variedades de frutillas comerciales, todas derivadas de la frutilla chilena.

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Fotografía familiar: el papá (Fragaria virginiana), la mamá (Fragaria chiloensis) y la hija (Fragaria x ananassa)

Las fresas de Frézier

La historia termina con un relato que, a falta de pruebas, dejo como anecdótico, ya que podría ser apócrifo. Tal vez más de alguien haya notado el parecido entre el apellido Frézier y la palabra fresa. Según el libro The Strawberry: History, Breeding and Physiology, Amédée François Frézier es descendiente de Julius de Berry, un ciudadano Francés que en el año 917 fue nombrado caballero por el Emperador Carlos III al presentar como regalo una canasta con frutillas mientras negociaban un conflicto con un cardenal Italiano. Cuenta la leyenda que las frutillas eran tan deliciosas que, en agradecimiento, el Emperador lo nombró caballero y cambió su apellido de Berry a Fresier, la palabra francesa para frutilla (fresa).

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44 comentarios sobre “El curioso origen de las frutillas

  1. Me encantó este post. Yo había escuchado parte de esta historia, en Tierra Adentro, hace ya algún tiempo. No he probado la frutilla blanca, aunque dicen que es exquisita.

    1. Hola Rodrigo. Por definición, si. Sin embargo, algunos opinan que el término “Organismo Genéticamente Modificado” es más amplio y podría referirse, por ejemplo, a un mutante obtenido por rayos X o radiactividad. En ese caso se ha modificado el genoma sin usar biotecnología y, con eso en mente, los transgénicos serían un subgrupo de los OGM. Sin embargo, en la definición más clásica, OGM=transgénico.

  2. DESEO QUE POR FAVOR EL EFECTO RAYLEIGH, ME DIGA PORQUE LA TRANSGÉNESIS DEBE IMPLEMENTAR EL BOMBARDEO CON ANTIBIÓTICOS EN LOS COMPONENTES INTERNOS DEL GEN, PARA PODER SER UBICADO UN GEN EN UN GENOMA EXTERNO DE OTRA PLANTA Y ASÍ LOGRAR LA NUEVA ESPECIE TRANSGÉNICA CON PROPIEDADES DIFERENTES A LA INICIAL Y MAS FORTALECIDA EN OTROS CAMPOS DE LA NUTRICIÓN O SUPERVIVENCIA DE LA ESPECIE.

    LO DIGO PORQUE HE ESTUDIADO EL TEMA Y LOS DIFERENTES AUTORES DE ESTO, IMPLICAN EL BOMBARDEO CON ANTIBIÓTICOS EN ESTE PROCESO, LO CUAL HACE QUE MUCHOS ESPECIALISTAS EN EL TEMA, LO CONSIDEREN UN GRAVE RIESGO PARA LA SALUD HUMANA Y DEL ENTORNO AMBIENTAL, PUES SE ARGUMENTA, QUE SI UNA PERSONA ES ALIMENTADA CONTINUAMENTE CON ARROZ O MAIZ TRANSGÉNICO CON ESTE TIPO DE SOBRECARGA DE ANTIBIÓTICOS EN SUS GENES, PUEDE ALMACENAR EN EL GENOMA DEL HUMANO, SUFICIENTE CANTIDAD DEL COMPONENTE ANTIBIÓTICO EN SU FLORA BACTERIANA, DE MANERA QUE CUANDO DEFEQUE O ESTORNUDE, EXPULSARÁ UNOS MICROBIOS O BACTERIAS CON SUFICIENTE PODER DE RESISTENCIA A LOS ANTIBIÓTICOS, HACIENDO QUE LAS MEDICINAS DE AHORA, SEAN CASI INOFENSIVAS PARA CONTROLAR GRAVES ENFERMEDADES COMO TUBERCULOSIS O CÓLERA, COSA QUE ANTES NO PASABA, PUES LAS MUTACIONES DE LAS BACTERIAS SE PRODUCÍAN POR CAMBIOS CLIMÁTICOS EN EL ENTORNO Y NO ERAN TAN INTENSAS COMO AHORA POR LA RESISTENCIA DE SUS GENOMAS A LOS ANTIBIÓTICOS, CASO QUE YA SE PRESENTÓ EN HAITÍ, EN DONDE SE CULPA A LOS ALIMENTOS TRANSGÉNICOS ENTREGADOS A LAS COMUNIDADES POBRES, PARA SOLUCIONAR EL HAMBRE DE AHÍ, SEGÚN INFORMES QUE PUBLICÓ UN DIARIO LONDINENSE Y OTRO FRANCÉS, POR LO CUAL EL TIPO DE BACTERIA DE CÓLERA ENCONTRADA EN HATÍ, QUE HA PRODUCIDO GRAN CANTIDAD DE MUERTES, FUE UNA NUEVA Y FEROZ VARIEDAD MUTACIONAL DE BACTERIA CON RASTROS DE TRANSGÉNESIS EN SUS GENOMAS PROVENIENTES.

    1. Hola César. Los genes de resistencia a antibióticos se han usado en algunos casos para seleccionar aquellas plantas que llevan una construcción genética determinada, pero no se utilizan antibióticos posteriormente. Es decir, las plantas no son regadas, rociadas o tratadas con antibióticos. Saludos.

      1. OK.. PERO NO ME REFIERO A SI LAS ROCÍAN CON ANTIBIOTICOS EN, SINO LO DEL BOMBARDEO ELECTRÓNICO EN EL PROCESO DE TRANSFERENCIA DE GENES, EN LA TRANSGENÉSIS TAN POLÉMICA EN EL MUNDO.

  3. Esto es lo más interesante y notable que he leído en semanas, y eso que no he leído poco; hasta me siento en deuda contigo, por regalarnos con tanta generosidad este maravilloso artículo. Me enganchaste nuevamente con la biología, área que en el colegio llamó poderosamente mi atención, antes de decidir finalmente que quería ocuparme en los misterios de la arquitectura.

    Mis respetos, gratitudes y saludos.

    1. Han pasado años soy chileno y vivo en Madrid y en aranjuez sitio real es zona de fresas (frutillas ) y es sitio de cultivo biológico de una especie que data de la epoca de los borbones y ahi me entere de todo esta investigación de la procedencia de chile que dio origen a plantas europeas en Francia y España.

  4. Hola, he comenzado recientemente un Experto en cultivo de Fresón, y como no, la primera clase fue la historia de la fresa, quizas podría aportar algún dato añadido a tan interesante historia, en breve intentaré comentar algo. Saludos.

  5. Felicidades es un excelente articulo sobre las frutillas, esto nos acerca un poco mas a todos los agronómos a los origines de las especies que actualmente tienen un alto valor comercial. Espero seguir contando con sus aportaciones.

  6. Hola tengo una duda, sobre la sexualidad de la frutilla, esto me surge por que según entendido las frutillas pertenecen a la familia de las rosáceas y estas (al igual que otros integrantes de esta familia) tienen la particularidad de tener flores perfectas, entonces la duda va por que tu mencionas que las plantas que se llevaron de Chile son “Femeninas”. Lo que me lleva a pensar que quizá lo que se menciona como “femenino” es algún tipo de imperfección en el normal desarrollo de los estambres.

    saludos y muy bueno tus temas!

    1. Hola Alex. Efectivamente poseen ambos órganos reproductivos -estambres y carpelos- pero en el caso de las flores “femeninas” las anteras están atrofiadas y no producen polen. Saludos y gracias por leer y comentar.

  7. Todo esto encontré despues de recibir una foto de mi hermana sacandome pica porque anda visitando Chile comiendo frutillas. Por que es que alla son dulces y aqui tan agrias si son lo kismo? Vivo en Irlanda pero las frutillas llegan de Chile. Es el clima?

    1. debe ser por que hay que exportarlas a Irlanda en barco con cadena de frío por mucho tiempo, eso debe afectar su sabor y aroma.
      Además no necesariamente son las mismas variedades, que en frutilla nunca sabes que variedad te ven. No es como en manzana que sabes el cultivar exacto que compras.

  8. Muy interesante tu articulo. Y una pregunta. Si cultivo las frutillas en invernadero puedon lograr que sean más dulces? O su dulzor depende sólo de la variedad?
    Gracias.

    1. Hola Marcela. En general las carcaterísticas de los seres vivos –incluyendo el sabor de tus frutillas– dependen de los genes (variedad) y del ambiente. Es muy complejo a priori determinar si una forma de crecimiento puede alterar la biosíntesis de azúcares. Uno podría esperar que con buenas condiciones de luz la fotosíntesis fuera más eficiente y que por lo tanto hubiera más azúcares para llevar a los órganos sumideros, que dependen de los azúcares sintetizados en las hojas, como los frutos. Sin embargo, un estudio muy reciente sugiere que el factor más importante sería el genotipo, por lo que conviene buscar las variedades que sean más dulces y esas cultivarlas ya sea en invernadero u otra forma (link: http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/24594188) Saludos.

  9. creo que estoy enamorada!!! jajaj, (bromita, soy casada)
    Llegue a tu blog por el tema antivacuna y llevo una hora leyendo tus artículos en vez de trabajar. Super interesantes y me encanta que sean escritos de manera tan sencilla y accesible para la gente que no lee usualmente papers o investigaciones en ingles.
    Saludos cordiales y keep up the great work!

    1. Hola C. Gracias por tu comentario, me viene bien ahora que viene el 14 de febrero 😀 Fuera de bromas, agradezco enormemente tu comentario, es el tipo de cosas que llenan de orgullo a mi lado divulgador. Gracias nuevamente por confesar tu adicción a este blog, saludos.

  10. Sabes algo acerca de las frutillas de colores (negra, roja, amarilla) serán OGM ? pregunto xq anduve buscando semillas y en la web me encontré con etas variedades raras (para mi), soy de Paraguay y acá siempre las hubo rojas.

    1. He comprado en varias paginas webs te mandan unas semillas (Frutillas amarillas, negras, amarillas, verdes) , después de estar un año cuidando las plantas descubres que sus frutos son unas frutas rojas de un centímetro de diámetro, con muchas semillas. El fruto no es una frutilla y es insípida. Total las semillas frutillas de colores diversos forman parte de una estafa.
      Por otra parte si tenemos dos variedades de frutilla Vesca amailla la Golden Alpine y Yellow Wonder.

  11. Hola Gabriel! Super interesante tu historia! Ya la guarde!!! Encontre algo tarde tu nota, igual te consulto… sabes la historia previa a Chile? Digo… Por lo que se, la frutilla llego a Chile desde America del Norte, gracias a aves migratorias, pero no se si esa teoria sera cierto, lo demas, historia que contaste, ya la conocia, aunq no con tantos detalles… Seria genial poder conocer la historia desde el punto cero! esperare tu respuesta! Saludos!

  12. La variedad de frutilla la have an llevado de Chile, pero es endemica de ambos lados de la Patagonia tanto en Chile como en Argentina, también hay varios frutos finos nativos de la Patagonia que no son muy conocidos fuera de la región

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